M81 est une galaxie située dans les Chiens de chasse facile à observer pour les amateurs. Elle fut découverte par Johann Elert Bode en 1774. M81 est une galaxie spirale-barrée d'un diamètre relativement modeste de 60 000 années-lumière. En 1993, l'observation d'une trentaine de Céphéides par le télescope Hubble a permis d'estimer la distance de la galaxie à 11 millions d'années-lumière, ce qui en fait l'une des plus proches de la notre. La répartition de la masse de la galaxie n'est pas homogène du fait de l'effet de marée que subit M81 dû à la proximité ( 150 000 a-l ) d'une autre galaxie moins massive.